为什么你爱吃辣椒?

日期: 2020-09-23 08:15:02 人气: -

在说为什么你爱吃辣椒之前,先说说辣椒为什么会辣。简单概括的话,这个话题的结论是:

野生辣椒的辣,是自然筛选的演化成果,是为了满足辣椒的生存需求;

种植辣椒的辣,是人为筛选的驯化成果,是为了满足人类的生理需求。

以某种并不严谨、但便于理解的比喻来说——任何生物个体,都只是承载基因的工具,生物生存的重要目的,就是要把基因传续下去。许多生物的奇特习性,都是为了满足繁殖的需求。

对植物来说,既要保证种子的存活,又要把种子撒播到尽量广泛的区域,这样做的目的在于——既可以避免种子聚集在一起互相争夺阳光和养分,又可以避免一个区域的干旱、洪涝等极端情况把所有幼苗一窝端。一些植物依靠自己的能力完成这一目的,比如蒲公英让种子随风飘荡;一些植物利用其他生物完成这个目的,比如苍耳,它的果实上有许多钩刺,可以挂在路过的动物的毛发上到处游走;还有许多植物,采取了“贿赂”的方式来播种,最常见的就是桃子杏子樱桃这一些,它们的果皮甜嫩多汁,种子却被坚硬的核保护,许多动物被果皮吸引而来,吃完果皮之后,就把核随意丢弃,无意的帮助它完成了播种。

野生的辣椒,采取的正是类似于桃子的这种播种策略。

或许你要说了:妈蛋,辣椒那么辣,谁会和吃桃子一样趋之若鹜的帮它播种啊,摔!别急,我们要解开这个疑惑,首先得弄明白辣椒为什么会让你有辣的感觉。

虽然辣椒早已取代了茱萸、花椒,成为六味中“辛”的代表,但严格的说辣并不是一种味道,而是一种感觉:辣椒含有一种叫做“辣椒素”的生物碱,这种辣椒素可以和我们哺乳动物体内感觉神经元的香草素受体亚型1(VR1)结合,从而产生一种灼烧的感觉,这就是我们所谓的“辣”。但对于鸟类而言,它们的体内缺乏对辣椒素敏感的受体,也就感觉不到辣。

哺乳动物和鸟类对辣椒素的不同反应,造就了一种微妙的、对辣椒本身而言非常有利的情况:我们知道,辣椒的种子小且稚嫩,并没有像桃核一样坚固的外壳保护,如果辣椒果实被哺乳动物采食,大部分的种子就会被臼齿研磨破碎,失去活性。而辣椒恰好演化出了辣椒素这种物质,辣椒素又恰好可以使哺乳动物产生不适的感觉,这样一来,绝大多数的哺乳动物根本就不会去碰辣椒。反而是没有牙齿的鸟类,可以肆无忌惮的啄食辣椒果实,随后,无法被鸟类消化道消化的辣椒种子就随着鸟粪被排出,顺利完成播种大业。

我们在谈论生物演化的时候,会常常把它误认为字面意义上的“进”化——有人认为,演化(或称进化)就是长江后浪推前浪,一代更比一代强,物种在演化的道路上会变得越来越完美。这是一个非常错误的认识,事实上,物种的变异,往往是随机产生的——辣椒可能随机变异出各种不同程度的辣的品种,究竟哪一种最适合生存下去,辣椒本身并不知道。而这些随机产生的生物特性,又在长期的自然淘汰中被不断筛选——不利于生物生存的特性被淘汰,剩下的就是有利于(以及无关紧要的)生物特性。拿辣椒这个例子来说,可能一开始也有不辣的辣椒,但这种辣椒的果实显然会被哺乳动物采食,大量的种子被牙齿咀嚼研磨破碎,这种“不辣”的基因也就失去了许多传续下去的机会,最终导致了不怎么的辣的辣椒越来越少,直至灭绝。而比较辣的辣椒因为避开了哺乳动物,才侥幸存活下来并发展壮大。

在这个案例中,辣椒的辣与不辣,随机的变异,这些变异的基因最终被哺乳动物和鸟类筛选,只有辣的这一支笑到了最后。反过来我们看看哺乳动物和鸟类,对这二者而言,它们对辣椒素的感受程度的差异,则是无关紧要的变异,并没有影响哺乳动物和鸟类的生存,所以也就没有被筛选掉。

另一个例子则是辣椒和真菌的故事。在玻利维亚生长的一种野生辣椒,生长在干燥地带的那一些,有的植株结出的果实很辣,有的就不是特别辣;而在潮湿地带生长的同一种辣椒,却基本只结出比较辣的果实。这是为什么呢?原来在潮湿地带有一种可以腐蚀辣椒果实的真菌,而辣椒素对这种真菌有抑制作用,那些不是特别辣的辣椒因为没有足够的辣椒素可以对抗真菌,许多果实被腐蚀烂掉了,也就没有机会传宗接代,自然也就越来越少,而干燥地区不适合这种真菌生存,所以辣和不辣的辣椒都有机会播种生存下去。这又是一个自然筛选的过程。

辣对于辣椒本身的生物学意义我们基本就说完了,这样一来就产生了一个问题。既然绝大多数哺乳动物都对辣椒避之不及,为什么作为哺乳动物的人类,却依然对辣椒如此痴迷呢?这不是违背了自然规律吗?

其实不然,人类对辣椒的偏爱,也有其生物学的缘由。

我们前边提到,辣椒素和人体内VR1结合后,产生了一种灼烧的感觉,我们的大脑在接受到这种感觉后,会本能的认为我们被灼伤,就开始释放一种镇痛物质——内啡肽,这内啡肽呢,是一种内成性(脑下垂体分泌)的类吗啡生物化学合成物激素,它的作用主要是用来止痛,却同时也会产生类似于吗啡、鸦片剂一样的……快感……最早食用辣椒的南美原住民,和可能在几次误食辣椒后,发现辣椒的灼烧感并不是长期持续的,而在短暂的灼痛之后,还有一丝丝的愉悦,这感觉,还尼玛挺好的……这可能就是许多人痴迷辣椒的最原始动力。

评判辣椒的“辣度”,有一个专有的单位,叫做“史高维尔单位”(SHU),SHU越高,辣椒就越辣辣椒越辣,脑下垂体释放的内啡肽就越多,兴奋感就越强烈,所以在人类驯化了辣椒之后,就开始人为选育更辣的辣椒。普通的野生辣椒,SHU只有几千至1万左右,而在人类的不断培育下,我们已经得到了SHU达到了3-5万的小米椒、朝天椒。除此之外,我们还培育出了SHU近乎于0的甜椒,以及SHU高达156万的卡罗来纳死神辣椒,这都是人为筛选的结果。

文章发布于TA说账号卧谈汇

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